С 1 сентября 1939 г. по 21 июня 1941 г. численность вооруженных сил СССР возросла более чем в 2,8 раза; ускоренными темпами шло техническое переоснащение войск; уточнялись планы прикрытия государственной границы; строились укрепрайоны и велась подготовка театров предстоящих военных действий; в состав войск западных приграничных округов включались новые объединения; в глубине страны формировались стратегические резервы.

1 сентября 1939 г. Верховный совет СССР принял «Закон о всеобщей воинской обязанности»: завершился переход от кадрово-территориальной системы комплектования к кадровой системе комплектования армии; снимались классовые ограничения для ряда категорий призывников.

В рассматриваемый период границы СССР прикрывали 16 военных округов, один фронт и четыре флота. На западе – силы Ленинградского (ЛВО), Прибалтийского Особого (ПрибОВО), Западного Особого (ЗапОВО), Киевского Особого (КОВО) и Одесского (ОдВО) военных округов; на юге – Закавказский и Среднеазиатский военные округа; на Дальнем Востоке – Забайкальский округ и Дальневосточный фронт. Московский, Орловский, Харьковский, Архангельский, Северо-Кавказский, Приволжский, Уральский и Сибирский военные округа относились к внутренним округам. Военно-Морские Силы находились в составе четырех флотов: Северного, Балтийского, Черноморского и Тихоокеанского. На 17 марта 1940 г. начальниками войск пограничных округов являлись: комбриг Синилов (Мурманск), комбриг Долматов (Петрозаводск), комдив Степанов (Ленинград), комдив Богданов (Минск), комбриг Курлыкин (Белосток), комдив Осокин (Киев), комбриг Петров (Львов), комбриг Лобадзе (Тбилиси), полковник Красовский (Баку), комбриг Попов (Ашхабад), комбриг Рындзюнский (Ташкент), комбриг Ухов (Алма-Ата), комбриг Бурмак (Чита), комбриг Никифоров (Хабаровск), комбриг Стаханов (Владивосток), комбриг Сироткин (Новосибирск), комбриг Киселев (Симферополь).

Значение каждого из военных округов определялось задачами, которые необходимо было решать в условиях начавшейся Второй мировой войны, наличием призывного контингента, а также группировок противостоящего противника и их удалением от границы. Руководство войсками по-прежнему осуществляли военные советы округов во главе с командующими. Они несли полную ответственность за боевую и политическую подготовку, боевую и мобилизационную готовность частей и учреждений, расположенных на территории округа за дисциплину, политико-моральное состояние войск того или иного округа. Основным органом руководства войсками являлся штаб округа, который состоял из отделов: разведывательного, военных сообщений, организационно-мобилизационного, устройства тыла и снабжения, укомплектования и службы войск, укрепленных районов, топографического, а также финансовой и хозяйственной части и комендатуры. На штаб возлагалось: решение вопросов военно-административного управления на территории округа, формирование, укомплектование и снабжение, боевая и политическая подготовка, разработка мобилизационных планов и планов оперативного использования войск. В окружной аппарат входили – управления начальников родов войск и специальных служб, военно-воздушных служб, артиллерии, автобронетанковых войск, инженерных войск, противовоздушной обороны, интендантской и отделы – боевой подготовки, связи, химической защиты, снабжения ГСМ, санитарного, ветеринарного, кадров, финансового, фондового имущества и инспекции.

2 сентября 1939 г. за № 1355-279 сс Постановлением СНК СССР в целях усиления стрелковых войск был утвержден план реорганизации сухопутных вооруженных сил СССР на 1939–1940 гг., который предусматривал: «Стрелковые дивизии тройного развертывания перевести в ординарные и иметь в составе Красной Армии 173 стрелковые дивизии, из них 17 по 14 000, 1 стрелковая дивизия – 12 000, 33 стрелковых дивизий – по 8 900, 76 стрелковых дивизий – по 6 000, 33 стрелковых дивизий – по 3 000,13 горных стрелковых дивизий – по 4 000».

В августе 1940 г. Ленинградский, Прибалтийский, Западный и Киевский военные округа были переведены на новую организационную структуру, что давало возможность развернуть на их базе в кратчайшие сроки фронтовые или армейские управления. В западных военных округах высшим объединением сухопутных войск являлась общевойсковая армия (как правило, должна была включать два-три стрелковых корпуса, механизированный корпус, авиацию, части артиллерии, связи, инженерные войска, тыловые органы и учреждения). В предвоенные годы в округах было 14 армейских управлений: три из них находились в стадии формирования, так как 13-я армия в Западном округе, 23-я и 27-я армии в Прибалтийском начали создаваться лишь с апреля 1941 г.

Наибольшее количество и лучше укомплектованных армий входило в состав Киевского особого военного округа. В его составе были: 5, 6, 12 и 26-я армии, соответственно 6 стрелковых и 4 механизированных корпусов, а также 11 стрелковых, 6 горнострелковых, 8 танковых, 4 моторизованных, одно кавалерийское соединение. В западных округах корпуса организационно входили в состав общевойсковых армий или находились в подчинении Военного совета округа. Как правило, они состояли из трех стрелковых дивизий. С марта 1941 г. на основании директивы народного комиссара обороны СССР численность личного состава типовой дивизии была сокращена до 10 291 человека. Кроме того, для действий в условиях горной местности часть стрелковых дивизий стала переформировываться в горно-стрелковые численностью до 8829 человек.

В 1940 г. было получено всего 243 танка КВ и 115 Т-34, на следующий год планировалось поступление в войска 4620 танков, в том числе 900 танков КВ, 2500  танков Т-34,  550 легких танков Т-50 и 670 легких танков Т-37  и  Т-40.

К началу Второй мировой войны в Западных округах дислоцировалось три танковых корпуса из имевшихся четырех: 10-й корпус – в Ленинградском, 15-й – в Западном, 25-й – в Киевском округе (20-й танковый корпус входил в состав Забайкальского ВО). Вместе с тем, ориентируясь на опыт боевых действий в Испании, Главный военный совет постановлением от 21 ноября 1939 г. принял решение о расформировании корпусов – вместо них приступили к созданию моторизованных дивизий и танковых бригад.

В феврале-марте 1941 г. началось дополнительное формирование 20 механизированных корпусов. Их организация (состояли из двух танковых дивизий, одной моторизованной дивизии, мотоциклетного полка, моторизованного инженерного батальона, батальона связи и авиационной эскадрильи) позволяла не только самостоятельно вести боевые действия во всех видах боя, но и обеспечивала четкое взаимодействие со стрелковыми соединениями.

Боевую основу бронетанковых формирований составляли танковые дивизии. Организационно дивизии округа состояли из двух танковых полков и должны были иметь 375 танков (из них: тяжелых – 63, средних – 210, радиотанков – 7, танков БТ-19, Т-26 – 22, Т-26 огнеметных – 54). На практике же 22 июня 1941 г. были развернуты или находились в стадии формирования 31 моторизованная и 61 танковая дивизия. Из них 87 должны были войти в состав механизированных корпусов. На вооружении механизированных корпусов состояли тяжелые, средние и легкие танки различных марок. Средний танк Т-34 в сравнении с немецким танком Т-III обладал большей подвижностью, намного лучшей проходимостью и маневренностью, большим запасом хода и абсолютным превосходством в вооружении и броневой защите. 37-мм или 50-мм пушка танка Т-I была практически безопасна для танков Т-34 и КВ, в то время как 76-мм пушка советских танков пробивала любое место в его броне. Советские легкие танки Т-26 и БТ также превосходили аналогичные немецкие танки Т-II и Т-1 по вооружению, скорости движения и запасу хода, но значительно уступали немецким средним танкам, состоявшим в основном на вооружении танковых дивизий Германии. Перевооружение танковых частей и соединений началось еще до войны, но новые машины поступали в округа лишь небольшими партиями.

В КОВО из 16 танковых дивизий новыми тяжелыми и средними танками были укомплектованы четыре дивизии, да и те далеко не полностью. В ЗапОВО 6-й механизированный корпус имел 452 танка новых конструкций, т.е. около 40% от общего количества. Остальные пять механизированных корпусов округа имели на вооружении от 60 до 500 танков БТ, Т-26 и других танков устаревших конструкций. Например, ОдВО по штатам военного времени было положено 1339 танков старых марок, в наличии было 1043, т.е. до полной укомплектованности недоставало 296 танков. В ОдВО до 70% танков Т-37 вследствие длительной эксплуатации требовали капитального и среднего ремонта.

В Киевском округе в ожидании ремонта находилось 350 машин. Во всех округах почти все танки старых марок не имели запаса моторесурсов и в техническом отношении были танками второй категории. Таким образом, низкое качественное состояние боевых машин старых образцов (составлявших более 80% от общего количества танков) значительно снижало боевую мощь бронетанковых войск округов, создавая в будущем предпосылки к большим потерям танкового парка.

Кроме танков на вооружении округов находилось значительное количество бронеавтомобилей и спецмашин. В ЛВО бронеавтомобилей было 133 средних и 193 легких, в ПрибОВО – 224 средних и 114 легких, в ЗапОВО – 343 средних и 136 легких; в КОВО – 466 средних и 218 легких, ОдВо – 131 средних и 58 легких. Всего – 1297 средних и 719 легких. Из 174 651 автомобиля, состоявших на вооружении Красной Армии, 122 187 (почти 70%) находились в западных приграничных военных округах.

К началу фашистской агрессии противовоздушная оборона представляла собой достаточно стройную систему, в основном отвечавшую требованиям борьбы с имевшимися средствами воздушного нападения противника. В основе системы ПВО лежало комплексное использование всех ее средств для борьбы с воздушным противником.

Воздушно-десантные войска отличались высокой маневренностью. В марте-апреле 1941 г. в западных военных округах на базе воздушно-десантных бригад началось формирование пяти воздушно-десантных корпусов, каждый численностью более 10 тыс. человек.

С 1 апреля 1941 г. инженерные войска стали переходить на полковую организацию численностью около 1000 человек каждый. Однако сделать этого до начала войны не успели, и основной организационной единицей оставался инженерный батальон.

К началу войны инженерные части во всех округах находились в стадии формирования и имели большой некомплект инженерного вооружения. Так в КОВО – имелось: переправочных средств – 68%, электростанций – 20%, дорожных машин – 32%, мостовых средств – 48%, лесопильных средств – 20%, шанцевого инструмента – 50% по отношению к штатным потребностям войск. Еще ниже была обеспеченность округов средствами минирования и заграждения. Командующий ОдВО, обращаясь в Генштаб, просил для выполнения намеченных оборонительных работ занарядить округу в 1941 г. – противотанковых мин – 2 000 000 шт., дробящих ВВ – 1000 т, МЗП (малозаметные препятствия) – 1560 т, колючей проволоки – 11 250 т, мин замедленного действия – 20 000 шт. , дорожных фугасов – 200 000.

Во всех приграничных округах шло строительство УРов. Однако нападение Германии застало войска укрепленных районов в стадии формирования, что негативно сказалось на ходе начавшихся боевых действий особенно в полосе западных военных округов. К началу войны на складах приграничных округов были накоплены довольно крупные запасы вооружения, боеприпасов, горючего и продовольствия.

На 1 января 1941 г. списочная численность командно-начальствующего состава армии и флота составляла: 579 581 человек, из которых проходили службу в сухопутных войсках – 426 942, в ВВС – 113 086, в ВМФ – 39 553. Из них 7,1% имели высшее, 55,9% – среднее, 24,6% – ускоренное военное образование и 12,4% вообще не имели военного образования. Довольно значительной была здесь партийно-комсомольская прослойка: 53,7% – члены и кандидаты в члены партии, 26,2% – комсомольцы.

Евгений Спицын, автор Единого учебника истории в 4-х томах